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Antes de algunos de los desarrollos más explosivos que afectaron a la industria de las criptomonedas el año pasado, en la primavera de 2022, un artista de NFT llamado Micah Johnson se dispuso a realizar una nueva subasta de sus dibujos. Johnson es bien conocido en la criptocomunidad por sus representaciones del joven niño negro Aku, que aspira a ser astronauta. Para el lanzamiento más reciente, los coleccionistas formaron una fila. Gastaron $ 34 millones en NFT el día de la subasta.

Entonces, dependiendo de tu perspectiva, la tragedia (o la comedia) golpeó. Para manejar la subasta de criptomonedas, el equipo de software de Johnson creó una programación de «contrato inteligente», pero tenía una falla grave. Las ventas de Johnson totalizaron $ 34 millones y todas estaban aseguradas en la cadena de bloques Ethereum. Johnson no pudo retirar el dinero ni reembolsar a quienes habían realizado ofertas en NFT pero perdieron sus subastas. Como dicen, la moneda virtual estaba «bloqueada en cadena», congelada e inalcanzable.

Johnson podría haberse arrepentido de no haber contratado a Ronghui Gu.

Gu es uno de los cofundadores de CertiK, el mayor auditor de contratos inteligentes en el mundo volátil y errático de las criptomonedas y Web3. Gu, un amable y extrovertido profesor de informática de la Universidad de Columbia, supervisa un grupo de más de 250 personas que examinan el código criptográfico para detectar errores.

El trabajo de CertiK no evitará que pierda dinero en caso de que una criptomoneda falle. Tampoco evitará que un intercambio de criptomonedas haga un mal uso de su dinero. Sin embargo, podría evitar que una falla de software cause un daño irreparable. Algunos de los nombres más importantes de la industria de las criptomonedas, como Bored Ape Yacht Club y Ronin Network, que administra una cadena de bloques utilizada en los juegos, se encuentran entre la clientela de la empresa. Después de perder cientos de millones de dólares, los clientes recurren ocasionalmente a Gu con la esperanza de que pueda evitar que vuelva a suceder.

Gu se ríe y declara:

Este es un mundo realmente extraño.

La perfección es la única manera

A diferencia del software convencional, el código criptográfico es mucho menos indulgente. Si bien los programadores de Silicon Valley generalmente se esfuerzan por hacer que sus sistemas estén lo más libres de errores posible antes de su lanzamiento, el código se puede modificar si se descubre un problema o una falla más adelante.

Muchas iniciativas criptográficas hacen que sea imposible hacerlo. Los contratos inteligentes (código de computadora que controla las transacciones) se utilizan para ejecutarlos. (Por ejemplo, si quisiera darle a un artista 1 ETH a cambio de un NFT, se podría programar un contrato inteligente para enviarle el token NFT tan pronto como el dinero llegue a la billetera del artista). El problema es que no puede editar -código de contrato después de que se haya puesto en marcha en una cadena de bloques. El propósito de las cadenas de bloques es que no puede editar nada de lo que se ha escrito en ellas, por lo que si encuentra una falla, es demasiado tarde. El código publicado en una cadena de bloques también es de acceso público, lo que facilita que los piratas informáticos de sombrero negro examinen y busquen fallas para explotar.

Hay una cantidad absurdamente grande de hacks, y son increíblemente rentables. Se robaron más de $ 320 millones en criptomonedas de la red Wormhole a principios de año. La red Ronin luego sufrió una pérdida criptográfica de más de $ 600 millones.

Gu niega con la cabeza, aparentemente en estado de shock, y exclama: «El truco más caro de la historia». Aunque los piratas informáticos se están comiendo Web3, afirman que Web3 se está comiendo el mundo.

Los últimos años han visto el surgimiento de una próspera industria de auditores, siendo Gu’s CertiK la más grande: la empresa, valorada en $ 2 mil millones, afirma haber completado el 70% de todas las auditorías de contratos inteligentes. Además, opera un sistema que realiza un seguimiento de los contratos inteligentes y puede identificar instantáneamente cualquier piratería.

No muy terrible para alguien que entró al campo patas arriba. Gu no comenzó con criptografía; en cambio, exploró técnicas para diseñar código que actúa de una manera que puede predecirse teóricamente para su doctorado en software probado y verificable. Sin embargo, este tema demostró ser extremadamente útil para el duro mundo de los contratos inteligentes; en 2018, cofundó CertiK con su asesor de doctorado. Gu ahora vive tanto en el mundo académico como en el criptográfico. Todavía imparte cursos de Columbia sobre compiladores y la verificación formal del software del sistema, y ​​dirige a varios estudiantes de posgrado (uno de los cuales está investigando compiladores para computación cuántica), mientras también viaja a los eventos de Davos y Morgan Stanley, vestido con su habitual camisa negra y chaqueta negra mientras intenta convencer a los peces gordos criptográficos y financieros para que se tomen en serio los hacks de blockchain.

El colapso del intercambio FTX en noviembre fue solo el golpe más reciente; La criptomoneda es famosa por experimentar ciclos de auge y caída. Gu, sin embargo, confía en que seguirá estando ocupado durante algún tiempo. Afirma que empresas establecidas como bancos y «un gran motor de búsqueda» están comenzando a introducir sus propias soluciones de cadena de bloques y están contratando a CertiK para mantener todo bajo control. Blockchains atraerá a más y más piratas informáticos, incluidos los actores de los estados-nación, si las empresas establecidas comienzan a liberar más código en ellos. Él afirma que

Las amenazas a las que nos hemos estado enfrentando son cada vez más duras.

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