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La firma de comercio cuantitativo que fundó Sam Bankman-Fried pudo usar tranquilamente los fondos de los clientes de su intercambio FTX de una manera que pasó desapercibida para los inversores, empleados y auditores en el proceso, según una fuente.

La forma en que lo hicieron fue usando miles de millones de usuarios de FTX sin su conocimiento, dice la fuente.

Alameda Research, el fondo iniciado por Bankman-Fried, tomó prestados miles de millones en fondos de clientes del intercambio de su fundador, FTX, según una fuente familiarizada con las operaciones de la empresa, que pidió no ser identificada porque los detalles son confidenciales.

El intercambio de criptomonedas subestimó drásticamente la cantidad que FTX necesitaba tener a mano si alguien quería cobrar, según la fuente. Los reguladores exigen que las plataformas de negociación mantengan suficiente dinero para igualar lo que depositan los clientes. Necesitan el mismo colchón, si no más, en caso de que un usuario pida dinero prestado para realizar una transacción. Según la fuente, FTX no tenía suficiente a mano.

Su principal cliente, según una fuente, era el fondo de cobertura Alameda. El fondo pudo cubrir parcialmente esta actividad porque los activos que negociaba nunca tocaron su propio balance. En lugar de retener dinero, estaba tomando prestados miles de millones de usuarios de FTX y luego intercambiándolos, dijo la fuente.

Nada de esto fue revelado a los clientes, al conocimiento de CNBC. En general, mezclar fondos de clientes con contrapartes y negociarlos sin consentimiento explícito, de acuerdo con la ley de valores de EE. UU., es ilegal. También viola los términos de servicio de FTX. Sam Bankman-Fried se negó a comentar sobre las acusaciones de apropiación indebida de fondos de clientes, pero dijo que su reciente declaración de bancarrota fue el resultado de problemas con una posición comercial apalancada.

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“Una posición de margen recibió un gran golpe”, dijo Bankman-Fried a CNBC.

Al realizar algunas de estas operaciones apalancadas, el fondo cuantitativo estaba usando una criptomoneda creada por el intercambio llamada FTT como garantía. En un acuerdo de préstamo, la garantía suele ser el compromiso del prestatario para garantizar el pago. A menudo son dólares u otra cosa de valor, como bienes raíces. En este caso, una fuente dijo que Alameda estaba tomando prestado de FTX y utilizando la criptomoneda interna del intercambio, el token FTT, para respaldar esos préstamos. El precio del token FTT se desplomó un 75 % en un día, lo que hizo que la garantía fuera insuficiente para cubrir la operación.

La semana pasada, FTX pasó de ser una potencia de criptomonedas de $ 32 mil millones a la bancarrota. Las líneas borrosas entre FTX y Alameda Research dieron como resultado una crisis de liquidez masiva para ambas empresas. Bankman-Fried renunció como CEO de FTX y dijo que Alameda Research está cerrando. Desde entonces, la compañía ha dicho que eliminará el comercio y los retiros, y moverá los activos digitales fuera de línea después de un presunto hackeo de $ 477 millones.

Cuando se le preguntó acerca de las líneas borrosas entre sus empresas en agosto, Bankman-Fried negó cualquier conflicto de intereses y dijo que FTX era una «pieza neutral de infraestructura de mercado».

«Me esforcé mucho en los últimos años para tratar de eliminar los conflictos de intereses allí», dijo Bankman-Fried, de 30 años, a CNBC en una entrevista. «Ya no dirijo Alameda. No trabajo para eso, ninguno de FTX lo hace. Tenemos personal separado, no queremos tener un trato preferencial. Queremos lo mejor que podamos, tratar a todos de manera justa. «

Margen de las operaciones

Parte del problema, según la misma fuente, era la red de FTX de operaciones de apalancamiento y margen complicadas. Su función comercial de «margen al contado» permite a los usuarios pedir prestado a otros clientes en la plataforma. Por ejemplo, si un cliente deposita un bitcoin, podría prestárselo a otro usuario y obtener un rendimiento.

Pero cada vez que se tomaba prestado un activo, FTX restaba los activos prestados de lo que necesitaba mantener en sus billeteras para igualar los depósitos de los clientes, dice una fuente. En una situación típica, las billeteras de un intercambio deben coincidir con lo que depositan los clientes. Pero debido a esta práctica, los activos no estaban respaldados uno a uno y la empresa estaba subestimando la cantidad que les debía a los clientes.

La empresa comercial Alameda también pudo aprovechar esta función de margen al contado. Una fuente dice que Alameda pudo tomar prestados los fondos de los clientes, esencialmente de forma gratuita.

La fuente explicó que Alameda podría publicar los tokens FTT que tenía como garantía y tomar prestados fondos de los clientes. Incluso si FTX creara más tokens FTT, no reduciría el valor de la moneda porque estas monedas nunca llegaron al mercado abierto. Como resultado, estos tokens mantuvieron su valor de mercado, lo que permitió a Alameda pedir prestado contra ellos, esencialmente recibiendo dinero gratis para comerciar.

FTX pudo mantener este patrón siempre que mantuvo el precio de FTT y no hubo una avalancha de retiros de clientes en el intercambio. En la semana previa a la declaración de quiebra, FTX no tenía suficientes activos para igualar los retiros de los clientes, dijo la fuente.

Los auditores externos probablemente pasaron por alto esta discrepancia porque los activos de los clientes son un elemento fuera del balance general y, por lo tanto, no se informarían en los estados financieros de FTX, dijo la fuente.

Todo eso se derrumbó la semana pasada.

CoinDesk informó que la mayor parte del balance de Alameda consistía en tokens FTT, lo que sacudió la confianza de los consumidores e inversores. Changpeng Zhao (CZ), el CEO de uno de sus mayores rivales, Binance, amenazó públicamente con vender sus tokens FTT en el mercado abierto, lo que hizo caer el precio de FTT.

Esta cadena de eventos provocó una corrida en el intercambio, con clientes retirando aproximadamente $ 5 mil millones antes de que FTX detuviera los retiros. Cuando los clientes fueron a sacar su dinero, FTX no tenía los fondos, dicen las fuentes.

‘Nadie vio esto venir’

Los ex empleados también le dijeron a CNBC que la información financiera a la que tenían acceso sobre la empresa era inexacta como resultado de estos métodos contables. CNBC revisó una captura de pantalla de los datos financieros de FTX que, según una fuente, se tomó la semana pasada. Aunque la compañía era insolvente en ese momento, un ex empleado dice que los datos sugirieron incorrectamente que incluso si todos los clientes retiraran sus fondos, a FTX aún le quedarían más de mil millones de dólares.

Tres fuentes familiarizadas con la empresa le dijo a CNBC que estaban sorprendidos por las acciones de la compañía y que, según su conocimiento, solo una pequeña cohorte sabía que los depósitos de los clientes estaban siendo mal utilizados. Los empleados dijeron que, en algunos casos, los ahorros de toda su vida están atados a FTX.

“Estamos conmocionados y devastados”, dijo un empleado actual de FTX. «Siento que estoy en una película que se desarrolla en tiempo real. Nadie lo vio venir».

Como resultado de la reacción pública que FTX ha enfrentado por estos fondos perdidos, los empleados que dicen que estaban tan devastados como los clientes ahora enfrentan dificultades financieras, acoso en torno a su participación en la empresa y empañan las perspectivas de empleo en el futuro.

«No podíamos creer cómo nos estaban traicionando», dijo un ex empleado.

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